Désastre naturel

Comment la « tornade mortelle de décembre » a creusé un chemin de 250 miles à travers 4 états Par.

Les dégâts causés par les tornades qui ont ravagé le Midwest dans la nuit de vendredi 10 décembre sont toujours en cours d’évaluation, mais les violentes tempêtes resteront dans l’histoire comme parmi les plus meurtrières et les plus durables, selon les météorologues.

Plus de 30 tornades ont été signalées dans six États du jour au lendemain – Arkansas, Illinois, Kentucky, Missouri, Mississippi et Tennessee – a tweeté le National Weather Service, avec l’une de ces tornades (ou peut-être un groupe) traçant un chemin de destruction d’environ 250 miles ( 400 kilomètres) de long, a rapporté le Washington Post (ouvre dans un nouvel onglet). Si cette tempête destructrice était en fait une seule entité, elle deviendra le plus long chemin d’une seule tornade de l’histoire des États-Unis, ainsi que la première soi-disant tornade quadruple, ce qui signifie qu’elle a balayé quatre États – le nord-est de l’Arkansas, le sud-est du Missouri, le nord-ouest du Tennessee et l’ouest du Kentucky, a déclaré le Post.

Rien que dans le Kentucky, le nombre de morts pourrait s’élever à plus de 70, a rapporté CNN (ouvre dans un nouvel onglet). Et les tornades auraient provoqué l’effondrement de plusieurs grands bâtiments, dont une usine de bougies Mayfield Consumer Products (où 110 personnes auraient été au travail), un entrepôt Amazon dans l’ouest de l’Illinois (où au moins deux sont morts) et une maison de retraite dans l’Arkansas. , a déclaré CNN.

Les tornades se forment lorsque de l’air froid plus dense entre en collision avec de l’air chaud et humide et le pousse vers le bas, ce qui provoque des orages. Lorsque l’air chaud monte, il crée un courant ascendant. Si les vents bousculent cet air qui monte, le poussant d’un côté à l’autre, le résultat peut être une tempête tournoyante. Ces vents tournants sont très probablement dans les supercellules, qui sont les types d’orages les plus puissants. Mais même l’air en rotation n’est pas toujours suffisant pour engendrer une tornade. Pour que cela se produise, l’air près du sol doit à la fois descendre et monter; avec suffisamment de ces rafales de vent montantes et descendantes, l’air près du sol commence à tourner, selon le National Center for Atmospheric Research.

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Et une tornade de longue durée comme celle qui a frappé vendredi soir est encore moins probable, car les conditions doivent être idéales, a déclaré le météorologue et écrivain Bob Henson. « Pour obtenir une tornade de longue durée, vous devez avoir un orage produisant une tornade de longue durée. Il s’agit normalement d’une supercellule, un type de tempête qui peut se maintenir pendant des heures à l’aide d’un fort cisaillement vertical du vent (vents qui virer et/ou augmenter avec la hauteur) et un accès continu à de l’air chaud et humide près de la surface », a déclaré Henson à Live Science dans un e-mail.

Et si un trop grand nombre de ces orages se forment en même temps, ils se font concurrence, ce qui rend encore plus difficile la création d’une tornade de longue durée. Si les conditions sont réunies pour que quelques orages violents se forment, l’environnement autour de la supercellule doit également être parfait. Ces conditions localisées doivent être propices à la circulation (ou à la rotation) dans la tempête pour s’étendre au sol pendant une période de temps prolongée. « Ce n’est que si tous ces facteurs s’alignent que vous obtenez une tempête productrice de tornades de longue durée comme celle qui a frappé la vallée du Mississippi vendredi soir, ce qui aide à expliquer pourquoi elles sont si rares », a déclaré Henson.

Les violentes tempêtes de ce week-end et les tornades qu’elles ont engendrées ont été en partie alimentées par le temps plus chaud que la moyenne dans le Midwest – qui pourrait connaître des températures d’environ 40 degrés Fahrenheit (22,2 degrés Celsius) au-dessus de la moyenne cette semaine – un signe que le changement climatique est élevant la tête, a rapporté le Post.

Bien que le Service météorologique national n’ait pas encore publié d’indice de gravité sur l’échelle Fujita améliorée pour la tornade à quatre états, les dégâts suggèrent qu’elle se situait dans la partie supérieure. Cette tornade a rasé Mayfield, dans le Kentucky, où des débris ont été lancés à plus de 30 000 pieds (9 100 mètres) dans les airs et des maisons ont été coupées de leurs fondations.

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« La nuit dernière a été l’un des événements météorologiques les plus choquants de mes 40 ans en tant que météorologue – une tornade violente (en décembre !) établissant des comparaisons avec la tornade la plus meurtrière et la plus longue de l’histoire des États-Unis », a tweeté Jeff Masters (ouvre dans un nouvel onglet ), un ancien spécialiste des ouragans de la National Oceanic and Atmospheric Administration, qui a fondé en 1995 le service météorologique appelé Weather Underground.

La vague de tornades intenses indique également que les résidents des régions sujettes aux tornades doivent être vigilants au-delà de la soi-disant saison des tornades qui a tendance à culminer au printemps. « Il est certainement juste de dire que la catastrophe de vendredi devrait détromper quiconque de l’idée que la « saison » des tornades est limitée au printemps », a écrit le météorologue Bob Henson pour Yale Climate Connections (ouvre dans un nouvel onglet) samedi 11 décembre. « Les résidents de la nation la plus sujette aux tornades au monde doivent être vigilants toute l’année, en particulier dans un climat où les périodes de chaleur hivernale se réchauffent. »

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