Biodiversité

Espèces de pieuvre définies par des verrues.

Deux espèces de poulpes des profondeurs très similaires sont difficiles à distinguer – à moins que vous ne regardiez attentivement leurs « verrues », selon une nouvelle étude.

Les poulpes dans le Granélédone genre sont roses et caillouteux, avec des bosses caractéristiques sur la peau de leurs manteaux – la partie bulbeuse du corps ressemblant à une tête. Les taxonomistes ont traditionnellement utilisé le nombre de verrues pour différencier les espèces Graneledone pacificaqui vit dans l’océan Pacifique, et Granélédone verruqueuse, un habitant de l’océan Atlantique. Mais avec un accès limité aux spécimens, ces distinctions verruqueuses n’ont pas toujours résisté à un plus grand nombre de pieuvres, ont écrit les auteurs de l’étude.

Cette nouvelle enquête, dans laquelle les scientifiques ont analysé 72 pieuvres, est la première à examiner de manière exhaustive des dizaines de G. pacifique et G. verruqueuse spécimens pour déterminer ce qui, dans ces verrues, distingue vraiment les deux espèces de poulpes – et les scientifiques ont mené leur analyse une verrue à la fois.

Les caractéristiques physiques qui sont propres à une espèce animale donnée peuvent prendre plusieurs formes : la taille, la forme et le nombre de dents, les couleurs ou motifs distinctifs du pelage, des écailles ou des plumes, la couleur d’un iris, la forme d’un thorax ou la forme d’un une nageoire, pour n’en nommer que quelques-uns. Les biologistes écoutent également les vocalisations qu’aucun autre animal ne produit et examinent l’ADN des animaux pour distinguer les espèces.

Mais les espèces de poulpes des grands fonds peuvent être particulièrement difficiles à distinguer, a déclaré à Live Science l’auteur principal de l’étude, Janet Voight, conservatrice associée des invertébrés au Field Museum of Natural History (FMNH) de Chicago.

Comme pour toute créature des grands fonds, observer et collecter des pieuvres est un défi, il y a donc simplement moins d’animaux individuels à étudier et à comparer, a déclaré Voight. Les spécimens des collections de musées – et la plupart des pieuvres de l’étude étaient des spécimens de la FMNH – peuvent être vieux de plusieurs siècles ou avoir été collectés et conservés avant que l’analyse de l’ADN ne soit possible, ce qui rend impossible l’extraction du matériel génétique de leurs tissus, a-t-elle déclaré.

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« Chez les invertébrés des grands fonds, vous n’avez ni chant, ni couleur, ni comportement. Vous avez un spécimen conservé pendant – dans certains cas – des décennies », a déclaré Voight.

« Pour prendre ce spécimen et en faire quelque chose qui nous parle de la biologie, de l’histoire de l’évolution, de la distribution et de la diversité des espèces, cela nécessite des connaissances de base. C’est quelque chose que vous ne pouvez pas simplement acquérir dans l’enfance en étant dans la nature », a-t-elle déclaré. .

Boulettes de poulpe

La Granélédone genre est un genre étrange parmi les pieuvres, ont écrit les auteurs de l’étude. Les caractéristiques qui distinguent généralement les espèces de poulpes d’autres genres – telles que le nombre de membranes branchiales et de ventouses des bras, et la forme d’un certain organe près du bec – varient trop entre Granélédone les individus à être utiles, ont déclaré les scientifiques dans l’étude.

Les chercheurs ont rassemblé leurs dizaines de spécimens représentant les deux espèces et se sont accroupis pour compter les verrues. Ils ont conçu une nouvelle méthode pour suivre la distribution des bosses et ont finalement identifié deux caractéristiques qui étaient cohérentes entre les individus d’une espèce donnée – jusqu’où les verrues s’étendaient jusqu’à la pointe du manteau et jusqu’où elles se propageaient le long des bras, a déclaré Voight.

La distribution unique des « verrues » cahoteuses chez Graneledone pacifica (en haut) et Graneledone verrucosa a aidé les chercheurs à différencier les deux espèces presque identiques. 

Ils ont découvert que l’espèce du Pacifique avait une couverture plus étendue de bosses, avec des verrues descendant plus loin dans le manteau et parsemant ses bras jusqu’à la 10e ventouse (en partant du corps vers l’extrémité du bras). En comparaison, les bosses des espèces de l’Atlantique n’atteignaient que la sixième et la neuvième ventouse. Et chez les deux espèces, certains bras et certaines parties de la sangle entre les bras n’avaient aucune verrue – contrairement à d’autres Granélédone espèces, ont écrit les auteurs de l’étude.

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« Nous avons comparé cela à toute la littérature et aux rapports de tous les spécimens de toutes les espèces que j’avais dans le genre, et nous nous sommes rendu compte que ces caractères rendaient ces deux espèces distinctes – et distinctes de toutes les autres du genre », a déclaré Voight.

Trouver un moyen de différencier visuellement rapidement et facilement les espèces de poulpes pourrait aider les biologistes qui rencontrent des espèces potentiellement nouvelles, soit sur des séquences vidéo, soit par de brefs aperçus dans la nature, a déclaré Voight. Et de meilleures données montrant où différentes espèces sont réparties amélioreront la capacité des scientifiques à comprendre comment ces animaux insaisissables interagissent avec d’autres espèces marines, et pourraient éclairer les futurs efforts de conservation, a ajouté Voight.

« Mieux nous savons ce qui existe, mieux nous pouvons protéger ces animaux uniques », a-t-elle déclaré.

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